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Colapso populacional neolítico pode ter sido causado por peste, dizem pesquisadores

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Um colapso populacional devastador que dizimou comunidades agrícolas da Idade da Pedra no norte da Europa há 5.000 anos pode ter sido causado por um surto de peste, de acordo com uma pesquisa.

A causa da calamidade, conhecida como colapso neolítico, tem sido motivo de debate há muito tempo.

Estudos baseados em DNA de ossos e dentes humanos escavados em tumbas funerárias antigas na Escandinávia – sete de uma área na Suécia chamada Falbygden, um da costa sueca perto de Gotemburgo e um da Dinamarca – agora sugerem que a doença desempenhou um papel central.

Os restos mortais de 108 pessoas – 62 homens, 45 mulheres e uma indeterminada – foram estudados. Dezoito delas, ou 17%, estavam infectadas com peste no momento da morte.

Os pesquisadores conseguiram mapear a árvore genealógica de 38 pessoas de Falbygden ao longo de seis gerações, abrangendo cerca de 120 anos. Doze delas, ou 32%, foram infectadas com peste. Descobertas genômicas indicaram que sua comunidade havia experimentado três ondas distintas de uma forma inicial de peste.

Os pesquisadores reconstruíram genomas completos das diferentes cepas da bactéria causadora da peste Yersinia pestis, responsável por essas ondas. Eles determinaram que a última pode ter sido mais virulenta do que as outras e identificaram características que indicam que a doença poderia ter se espalhado de pessoa para pessoa e causado uma epidemia.

“Aprendemos que a peste neolítica é ancestral de todas as formas posteriores de peste”, disse Frederik Seersholm, geneticista da Universidade de Copenhague e principal autor de a pesquisa publicada na revista Science.

Uma forma posterior desse mesmo patógeno causou a Peste Justiniana do século VI d.C. e a Peste Negra do século XIV que devastou a Europa, o norte da África e o Oriente Médio. Como as cepas que circulavam durante o declínio neolítico eram versões muito anteriores, a peste pode ter produzido sintomas diferentes daqueles das epidemias milênios depois.

O estudo demonstrou que a peste period abundante e disseminada na área examinada.

Martin Sikora, que também é geneticista na Universidade de Copenhague e coautor do relatório, disse: “Essa alta prevalência de peste indica que as epidemias de peste desempenharam um papel substancial no declínio neolítico nesta região.

“De fato, parece plausível que o declínio visto em outras partes da Europa também tenha sido afetado de alguma forma pela peste. Já temos evidências de peste em outros sítios megalíticos em diferentes partes do norte da Europa. E vendo o quão prevalente period na Escandinávia, eu esperaria que um quadro semelhante surgisse quando estudássemos esses outros megálitos com a mesma resolução.”

O Neolítico, ou nova idade da pedra, envolveu a adoção da agricultura e da domesticação animal no lugar de um estilo de vida de caçadores-coletores itinerantes. A queda populacional neolítica no norte da Europa ocorreu de cerca de 3300 a.C. a 2900 a.C. Naquela época, cidades e civilizações sofisticadas já haviam surgido em lugares como Egito e Mesopotâmia.

As populações da Escandinávia e do noroeste da Europa acabaram desaparecendo completamente, substituídas por pessoas conhecidas como Yamnaya, que migraram de uma região de estepe que abrange partes da atual Ucrânia. Eles são os ancestrais dos modernos europeus do norte.

“Até agora, vários cenários foram sugeridos que podem explicar o declínio neolítico: guerra ou simples competição com populações relacionadas às estepes que se tornaram prevalentes após o declínio neolítico; uma crise agrícola que levou à fome generalizada; e várias doenças, incluindo a peste”, disse Seersholm. “O desafio period que apenas um único genoma de peste havia sido identificado antes, e não se sabia se a doença period capaz de se espalhar dentro de uma população de humanos.”

As evidências de DNA também ofereceram insights sobre a dinâmica social dessas comunidades, mostrando que os homens frequentemente tinham filhos com várias mulheres e que as mulheres eram trazidas de comunidades vizinhas. As mulheres pareciam ser monogâmicas.

“Múltiplos parceiros reprodutivos poderiam significar várias esposas. Também poderia significar que os homens tinham permissão para encontrar uma nova parceira se ficassem viúvos ou tivessem amantes”, disse Seersholm.

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