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Astronautas da NASA da Starliner da Boeing podem ficar presos no espaço até agosto

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Dois astronautas da NASA da problemática cápsula Starliner da Boeing podem ter que permanecer no espaço até meados de agosto, enquanto os engenheiros continuam trabalhando em problemas técnicos que impediram seu retorno em junho.

Sunita Williams e Butch Wilmore estão a bordo da estação espacial internacional (ISS) desde 6 de junho, após a primeira atracação tripulada da nave espacial de próxima geração. A missão de teste estava programada para durar cerca de uma semana, mas a desatracação da Starliner foi adiada várias vezes, pois propulsores defeituosos e, em seguida, uma série de pequenos vazamentos de hélio levantaram preocupações de segurança.

Na quarta-feira, a Nasa anunciou que ainda estava realizando testes para garantir que a cápsula teria o desempenho esperado e, embora a agência espacial estivesse confiante de que a nave estaria segura para uma evacuação de emergência, os gerentes da missão ainda não estavam prontos para programar sua partida.

“Alguns dados sugerem, com otimismo, que talvez seja até o last de julho, mas vamos acompanhar os dados passo a passo”, disse Steve Stich, gerente do programa de tripulação comercial da Nasa, em uma entrevista coletiva na hora do almoço.

“Vamos trabalhar metodicamente em nossos processos, incluindo uma revisão de prontidão para voo de retorno com a agência, antes de darmos sinal verde para prosseguir em direção ao desacoplamento e pouso. Este é um processo muito padrão.”

Ele acrescentou que uma rotação de rotina da tripulação da ISS em meados de agosto period “uma espécie de retaguarda” da missão para evitar a superlotação em órbita.

“Obviamente, alguns dias antes dessa oportunidade de lançamento, precisaríamos levar Butch e Suni para casa na Starliner”, disse ele.

Mas ele observou que a estação espacial, atualmente ocupada por uma tripulação common de sete pessoas, além dos dois astronautas da Starliner, tinha suprimentos e recursos suficientes, e não havia risco para ninguém a bordo.

Isso, disse ele, deu aos engenheiros tempo para realizar avaliações de fogo terrestre de réplicas de propulsores na instalação de testes da NASA em White Sands, no Novo México, e resolver os problemas de vazamento de hélio que ele acreditava que poderiam ser resolvidos até o last desta semana.

Mark Nappi, vice-presidente e gerente do programa de tripulação comercial da Boeing, disse aos repórteres que estava confiante de que o programa Starliner sairia mais forte por causa dos problemas.

“Todas essas informações irão para um grande balde, e todos os engenheiros irão revisá-las e tentar ver se elas não apontam para a causa raiz ou para algum teste adicional que podemos fazer no futuro para eliminar esse problema de uma vez por todas”, disse ele.

Embora as operações espaciais da Boeing sejam separadas de sua ala de aviação, os problemas atuais com a Starliner se somaram à recente crise de relações públicas da empresa, desencadeada pela queda de dois aviões 737 Max e uma série de outros incidentes relacionados à segurança.

Apesar de estar anos atrasado e com mais de US$ 1,5 bilhão acima do orçamento quando foi lançado da Flórida em 5 de junho, o Starliner tinha como objetivo restaurar parte do brilho perdido da empresa e oferecer à Nasa uma segunda alternativa de tripulação comercial privada para o transporte de astronautas em órbita terrestre baixa para a cápsula Dragon da SpaceX.

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Se a atual missão de teste for concluída com sucesso, as cápsulas Starliner, conhecidas oficialmente como CST-100 (transporte espacial de tripulação), operarão mais seis voos rotativos de astronautas para a estação espacial como parte do programa de tripulação comercial da Nasa.

Wilmore, falando da ISS na quarta-feira, disse que ele e Williams estavam aproveitando seu tempo “further” no espaço e não estavam preocupados com os problemas técnicos.

“Este é o mundo do teste. Este é um negócio difícil em que estamos, o voo espacial humano não é fácil em nenhum regime, e houve vários problemas com todas as naves espaciais que já foram projetadas”, disse ele.

“Somos amigos muito próximos daqueles que estão tomando essas decisões, e confiamos neles. Confiamos em sua integridade, confiamos em sua perspicácia técnica e confiamos que os testes que estamos fazendo são os que precisamos fazer para obter as respostas certas para nos dar os dados que precisamos para retornar.”

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Martin Silva
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