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Malika Andrews joga sob pressão

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Em 11 de março de 2020, Adam Silver, comissário da NBA, recebeu a notícia de que Rudy Gobert, pivô do Utah Jazz, que naquele momento estava em uma enviornment lotada com dezenove mil torcedores, havia testado positivo para o coronavírus. Silver cancelou o jogo pouco antes de começar e anunciou que o resto da temporada da NBA seria suspenso – indefinidamente. Mais cedo naquele dia, a Organização Mundial da Saúde havia declarado oficialmente COVID-19 para ser uma pandemia. Mas, para muitos americanos, a paralisação da NBA sinalizou o verdadeiro começo do que estava por vir. Esta coisa tinha que ser séria se uma liga que fatura em média mais de dez mil milhões de dólares em receitas anuais estivesse disposta a deixar tudo sobre a mesa. No entanto, em Maio, houve relatos de que a NBA estava a tentar salvar o resto da temporada 2019-20, e os resultados financeiros da liga, criando uma zona contida onde os jogadores seriam submetidos a procedimentos rigorosos de quarentena e testes diários. Nesta “bolha”, seria como se COVID não existe. A liga selecionou um cenário superb para se desligar da realidade: a Disney World.

Um pequeno número de jornalistas foi autorizado a cobrir os jogos e também o espírito de jogo necessário para realizar um milagre de saúde pública. De acordo com os regulamentos de saúde, a ESPN só poderia enviar alguns repórteres de primeira linha, que teriam acesso direto aos jogadores e liderariam a cobertura no ar da rede. Apenas um permaneceria na bolha por quatro meses (se o native não virasse uma placa de Petri e fosse fechado). No dia 3 de julho, nos estúdios da ESPN em Los Angeles, Rachel Nichols, apresentadora de “The Soar”, apresentou a bolha de longa distância da rede como se ela fosse Neil Armstrong pousando na lua. “Malika Andrews chegou fisicamente ao campus da NBA em Orlando!” Nichols aplaudiu.

Andrews, uma jovem de 25 anos com cara de bebê, usava uma túnica floral rosa e brincos de argola de ouro, e o cabelo encaracolado preso em um coque elegante. O conjunto não period propriamente um fato espacial, mas, quando o presidente Donald Trump perguntou abertamente se a injeção de desinfetantes no corpo humano poderia evitar o vírus, Andrews demonstrou um nível de competência que parecia de outro mundo. Ela explicou não apenas o quê, mas também o porquê de cada um dos protocolos de saúde da NBA. “Meu período de quarentena é de sete dias no complete, um pouco mais longo do que os jogadores estão passando. A razão para isso é porque os jogadores não farão voos comerciais, então eles terão um ambiente um pouco mais contido”, disse ela. (Seu relatório sobre os riscos relativos provavelmente não acalmou os nervos de Joel Embiid, do Philadelphia 76ers, que postou no Instagram uma foto sua embarcando em um jato specific em um traje anti-risco, com a legenda “Fique rico ou morra tentando!!! “)

Andrews calibrou seu humor habilmente, injetando uma pequena dose de leviandade para atenuar o terror do vírus. “Quando eu terminar minha quarentena”, ela disse para a câmera, levantando o braço para mostrar uma pulseira verde neon, “trocarei esta pulseira verde que parece que estou indo para uma boate em algum lugar. . . para o Oura Ring, que é o anel que os jogadores também usarão e que detecta quaisquer sinais precoces de coronavírus, seja a temperatura ou a produção de oxigênio. Andrews foi meticuloso, enunciando cada palavra de uma forma que telegrafava sua urgência. Quando ela explicou como seu sanduíche de café da manhã lacrado chegava à sua porta todas as manhãs, ela o fez com as cadências controladas de Christiane Amanpour. Quando chegassem os playoffs, ela cobriria os jogos de eliminação como se fossem a Bósnia.

A maioria dos locutores esportivos se apresenta de maneira descontraída e conversacional, como se o estúdio de TV fosse uma extensão do sofá da sala. “Eu poderia fazer este trabalho” é um refrão comum dos fãs de esportes que assistem aos reveals do intervalo e coisas do gênero. Ninguém jamais diria isso sobre Andrews. Period como se a rede tivesse contratado um aluno que tirasse nota máxima para fazer uma reportagem sobre os atletas. Ela parecia ter se preparado para cada aparição na TV a noite toda e, na verdade, às vezes ela fazia exatamente isso. Uma noite, depois que o Milwaukee Bucks se absteve de jogar em protesto contra o assassinato de Jacob Blake pela polícia em Kenosha, Wisconsin, atletas dentro da bolha convocaram uma reunião para considerar novas paralisações de trabalho. Andrews ficou acordado até altas horas da madrugada, esperando do lado de fora de um restaurante exclusivo para jogadores para ver se os atletas estavam fazendo alguma coisa que pudesse indicar seu humor. “Alguns [the players] estavam conversando entre si, tarde da noite, por volta das duas da manhã de ontem. Havia alguns jogadores cantando”, disse ela a Mike Greenberg, apresentador do “Get Up”, programa matinal da ESPN, algumas horas depois.

Quando foi anunciado que os policiais não seriam acusados ​​​​pela morte de Breonna Taylor, Andrews cobriu as reações de jogadores e treinadores que acompanhavam as notícias de dentro da bolha. “Quero ressaltar algo que Jaylen [Brown] disse”, disse ela a Greenberg em “Get Up”, resumindo os sentimentos da guarda do Celtics. “É preciso haver alguma mudança, algum acerto de contas, algum desmantelamento de como as coisas estão atualmente, do sistema atual, para que seja mais, justo e mais justo para os negros e pardos no futuro.” Ela também falou pessoalmente. No “SportsCenter with Scott Van Pelt” daquele mesmo dia, ela chorou, dizendo para a câmera: “Tenho orgulho de ser capaz de ser objetiva e cobrir esse tipo de questão, mas quando está tão claro que o sistema de objetividade em o jornalismo é tão caiado e não leva em conta o fato de que quando eu estava subindo a colina minha maravilhosa produtora Malinda me lembrou que Breonna Taylor tinha vinte e seis anos, e eu tenho vinte e cinco e poderia ter sido eu, é muito difícil continuar a trabalhar.”

Foi o tipo de resposta incisiva e emocional que a ocasião exigia, mas também aquela que muitos jornalistas no início das suas carreiras teriam hesitado em demonstrar. Andrews parecia uma jornalista experiente, mas aparentemente surgiu do nada. Ela estava na ESPN há um ano e meio, primeiro em Chicago, depois em Nova York, cobrindo os Knicks e os Nets, mas como escritora, não como personalidade de TV. Ela havia feito apenas alguns “sucessos” e segmentos curtos em programas como “SportsCenter” e “The Soar”. Agora aqui estava ela, a mulher da ESPN na bolha, cobrindo os playoffs e a pandemia, e não parecia nem um pouco assustada com o momento.

“Fiquei apavorada”, ela me confessou, quando nos conhecemos em Los Angeles em fevereiro. Ela não estava sozinha. Cristina Daglas, a editora da ESPN que contratou Andrews pela primeira vez, lembrou que outros jornalistas ficaram ansiosos por terem de cobrir a bolha e tudo o que ela implicava. “’Não me inscrevi para ser repórter de saúde e ciência’”, Daglas disse que eles confessaram a ela. Mas Andrews queria, no jargão do basquete, toda aquela fumaça. Na linguagem de Andrews: “Eu queria estar em posição de contar uma história que se tornasse um pedaço da história, não apenas da história do esporte. Quando falamos sobre COVID e a pandemia e a maneira como o mundo fechou, você realmente não pode fazer isso sem falar sobre a NBA”.

Nos quatro anos desde o rompimento da bolha, Andrews subiu rapidamente na hierarquia da ESPN; ela é o rosto da cobertura do estúdio da NBA da ESPN, apresentadora de dois programas de basquete – “NBA As we speak” e “NBA Countdown” – e em 2022 se tornou a primeira mulher a apresentar o draft da NBA. Ela conquistou o respeito dos titãs da indústria. “O talento de Malika é tão evidente”, disse a comentarista esportiva Doris Burke, a quem Andrews se refere como “o CABRA”, escreveu-me por e-mail. Stephen A. Smith, a estrela do programa matinal da ESPN “First Take”, me disse: “Ela não engana a profissão. Ela não engana os profissionais.”

A precocidade de Andrews e a seriedade do âncora do noticiário noturno deram à ESPN e à mídia esportiva em geral um impulso de credibilidade muito necessário em um momento em que certas partes da indústria foram acusados ​​de priorizar o acesso em detrimento do jornalismo objectivo. Sua disposição de relatar assuntos que possam colocar jogadores e treinadores sob uma luz desfavorável – ela ganhou as manchetes por suas reportagens sobre acusações de agressão e alegações de má conduta sexual na liga – tem sido ao mesmo tempo revigorante e arriscada. Essa cobertura provocou reclamações dos fãs, ou de alguns especialistas do esporte, que prefeririam que ela calasse a boca e encobrisse os dribles. Durante os últimos dezoito meses, a conversa on-line se transformou em assédio complete a Andrews. “Ela está sob um microscópio que não invejo”, disse-me o repórter da ESPN Adrian Wojnarowski. “É gritante. Isso é muito.” Andrews, ainda no início de sua carreira, está sob o tipo de pressão que faria a maioria dos veteranos desmoronar. Ela conseguirá superar a dor e continuar a cobrir os esportes como algo que não existe dentro de uma bolha?

Cheguei aos estúdios da ESPN no centro de Los Angeles brand pela manhã, horas antes do “NBA As we speak” começar a gravar seu programa de 28 de fevereiro. Achei que poderia vencer Andrews, mas ela já estava na cadeira de cabeleireiro e maquiagem, porque havia agendado uma entrevista de última hora com Max Strus, do Cleveland Cavaliers, e teve que gravá-la com antecedência. Strus acertou uma campainha de quinze metros de altura, sobre a cabeça do oponente Luka Dončić, para vencer o Dallas Mavericks por 121-119. Andrews estava revisando seu exemplar para o segmento. “O Strus está solto”, ela repetiu em voz alta para si mesma, testando como a frase soava antes de entrar no set.

Quando a encontrei depois da entrevista com Strus, ela pegou uma mesa vazia na área de produção que havia sido decorada com um bobblehead de Anthony Edwards. Ela e sua equipe estavam analisando os destaques e estatísticas do “NBA As we speak”, no qual Andrews e um painel de repórteres e comentaristas esportivos discutem as últimas notícias do basquete e dissecam as vitórias e derrotas da noite anterior. Ela ocasionalmente se afastava para atender uma ligação de um dos pesquisadores da rede. Eles estavam considerando uma possível questão para o painel debater: “Em torno de quem você preferiria formar uma equipe, Zion Williamson ou Tyrese Haliburton?” Nenhum deles gostava desse tipo de exercício de pensamento hipotético, que domina cada vez mais o debate sobre esportes em uma period de ligas fantásticas e intermináveis CABRA debates. “Prefiro pensar em termos de realidade, mas algumas pessoas acham divertido”, disse ela à pesquisadora. “Você e eu somos apenas rabugentos.”

De volta à sua equipe de produção, Andrews estava tentando obter autorização para cantar algumas batidas do hit de 1994 de Aaliyah, “Age Ain’t Nothing however a Quantity”. Para marcar o vigésimo quinto aniversário de Dončić, eles decidiram fazer um segmento sobre os melhores jogadores da NBA com menos de 25 anos, e Andrews queria usar a música em uma prévia. Ao comentar a pressão exercida sobre os jovens atletas profissionais, Andrews parou e reconheceu que o mesmo poderia ser dito dela. “Às vezes tenho que me lembrar que tenho vinte e nove anos”, disse ela.

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